Les adjectifs dans la grammaire anglaise

Qu’est-ce qu’un adjectif ?

Les adjectifs sont des mots qui servent à décrire, à qualifier un nom. On les ajoute aux noms pour apporter des informations sur leurs qualités, leurs quantités ou leurs manières d’être. Les adjectifs anglais sont employés pour décrire des personnes, des lieux, des animaux, des êtres vivants en général ou des objets, mais aussi des choses plus abstraites comme des sentiments ou des jugements. Ils permettent de donner des informations sur des caractéristiques mentales et physiques, la nationalité et les origines, l’âge, les couleurs, les formes et les matériaux.

Exemple :
Look at that happy dog.Regarde ce chien heureux. (sentiments)
The blade is sharp.La lame est aiguisée. (qualités et caractéristiques)

Les adjectifs contraires

De nombreux adjectifs courants peuvent être facilement appris par paire de contraires. Apprendre un adjectif et son contraire est une façon simple pour les débutants d’enrichir leur vocabulaire.

Exemple :
good – badbon – mauvais
happy – sadjoyeux – triste
tall – shortgrand – petit

Les degrés de comparaison de l’adjectif

Certains adjectifs peuvent être modifiés pour exprimer différents degrés de la même qualité. En anglais, ils sont appelés gradable adjectives. Ces adjectifs peuvent être modifiés par un adverbe ou bien utilisés à la forme comparative ou superlative.

Exemple :
She is extremely/very/quite happy about the news.Elle est extrêmement/très/plutôt contente des nouvelles.
She is happier than me.Elle est plus contente que moi.
She is the happiest I have ever seen her.Mot à mot : Elle est la plus contente que je ne l’ai jamais vue.
Traduction : Je ne l’ai jamais vue aussi contente.

D’autres adjectifs ne peuvent pas être modifiés pour exprimer différents degrés de comparaison. Ils n’ont ni comparatif, ni superlatif. En anglais, on les appelle ungradable adjectives ou extreme adjectives ou encore absolute adjectives. Ces adjectifs ont une valeur absolue, ils ne peuvent exprimer moins ou plus que ce qu’ils expriment déjà (par exemple hilarious = very funny, huge = very big ou bien dead, pregnant, etc.)

Exemple :
I think the clown is hilarious.Je pense que ce clown est hilarant. (very funny)
She thinks the clown is terrifying.Elle pense que le clown est terrifiant. (very scary)
Mary and Paula are both pregnant. Mary is further along than Paula.Mary et Paula sont toutes deux enceintes. La grossesse de Mary est plus avancée que celle de Paula.
(et non : Mary is more pregnant than Paula.)

La place des adjectifs

En anglais, les adjectifs sont placés avant le nom qu’ils complètent ou bien après un verbe de liaison (be, become, seem, etc.)

Exemple :
The clown has a red nose.Le clown a un nez rouge.
The clown’s nose is red.Le nez du clown est rouge.

Il est bien sûr possible d’utiliser plusieurs adjectifs pour décrire quelque chose, il faut alors les aligner selon un ordre bien précis :

  • les adjectifs exprimant l’opinion, le jugement (beautiful, funny, nice, ugly, etc.) viennent en premier. Ils sont placés avant les adjectifs exprimant une caractéristique, une qualité permanente (small, young, pink, plastic, etc.)
    Exemple :
    The clown has an ugly red nose.Le clown a un affreux nez rouge.
  • les adjectifs exprimant des caractéristiques factuelles sont placés dans un ordre bien particulier (voir le tableau ci-dessous) :
    Exemple :
    The clown has an ugly big round red plastic nose.Le clown a un affreux gros nez rond rouge en plastique. (opinion – taille – forme – couleur – matériau)
    He is a funny old American clown.C’est un vieux clown américain amusant. (opinion – âge – origine)
    Once he was a beautiful slim young man.Il fut un temps où il était un beau jeune homme mince. (opinion – caractéristique physique – âge)
ordre catégorie exemple
1 opinion beautiful, funny, interesting, unusual
2 taille big, small, tall, long
3 caractéristique physique bald, blond, thin, muscular
4 forme circular, round, square, triangular
5 âge young, old, middle-aged, youthful
6 couleur blue, green, pink, yellow
7 origine Canadian, European, Turkish
8 matériau cotton, wool, metal, paper