La formation des adjectifs anglais

Comment former des adjectifs en anglais ?

En anglais, on peut former des adjectifs à partir de noms, de verbes et même d’autres adjectifs en leur ajoutant un préfixe ou un suffixe. C’est ce qu’on appelle la « dérivation ».

préfixe : particule qui se place devant un mot et en modifie le sens en formant un nouveau mot.

Exemple :
child → childish (nom + suffixe)
inform → informative (verbe + suffixe)

suffixe : particule qui se place derrière un mot et en modifie le sens en formant un nouveau mot.

Exemple :
possible → impossible (préfixe + adjectif)

Bien qu’on utilise certains préfixes et suffixes plus couramment que d’autres pour former des adjectifs, il n’y a pas de règles strictes à respecter pour choisir tel ou tel préfixe ou suffixe. Le meilleur moyen d’apprendre de nouveaux adjectifs dérivés est donc d’enrichir son vocabulaire en pratiquant régulièrement. Nous avons plein d’exercices qui t’y aideront, tu les trouveras à la fin de la leçon.

Former des adjectifs avec un suffixe en anglais

De nombreux adjectifs anglais sont formés à partir de noms et de verbes auxquels on a ajouté un suffixe. Certains suffixes n’ont pas de signification particulière (ils sont simplement utilisés pour transformer des mots en adjectifs) tandis que d’autres sont porteurs d’un sens bien particulier :

  • Le suffixe -less marque l’absence d’une qualité, la privation de quelque chose, tandis que le suffixe -ful marque la présence d’une qualité, le fait d’avoir quelque chose.
    Exemple :
    (plein d’espoir, optimiste) hopeful ← hope → hopeless (sans espoir, désespéré)
  • Attention ! Il n’est pas toujours possible de créer des « paires » comme dans l’exemple ci-dessus. Certains mots n’admettent que le suffixe -less, d’autres le suffixe -ful. Il vaut mieux vérifier dans le dictionnaire si tu as un doute.
    Exemples :
    homelesssans-abris (mais pas : homefull)
    beautifulbeau/belle (mais pas : beautyless)
  • L’ajout du suffixe -ish transforme les noms et les adjectifs en adjectifs ayant le sens de « comme », « similaire à quelque chose ».
    Exemples :
    Don’t be childish.Ne fais pas l’enfant. (= like a child)
    The jacket is a bluish colour.La veste a une couleur bleuâtre. (= like blue)
  • On peut ajouter le suffixe -en aux noms de matériaux pour créer des adjectifs ayant le sens de « fait de », « en ».
    Exemples :
    A wooden chair.Une chaise en bois.
    A woolen jumper.Un pull en laine.
  • En ajoutant le suffixe -able à des verbes, on peut créer des adjectifs exprimant la capacité, la possibilité (qui peut être…).
    Exemple :
    Is the water drinkable?L’eau est-elle potable ? (L’eau peut-elle être bue ?)

Particularités de formation

Lorsqu’on ajoute un suffixe à un mot, il n’est généralement pas nécessaire de supprimer ou d’ajouter une lettre (on « colle » simplement le suffixe à la fin du mot).

Exemple :
drink → drinkable
success → successful

Mais il y a quelques exceptions :

  • Il faut doubler la consonne finale si elle est précédée d’une voyelle courte et accentuée.
    Exemple :
    sun → sunny
  • Si le mot se termine par un y, on remplace cette lettre par un i lors de l’ajout du suffixe.
    Exemple :
    beauty → beautiful
  • Si le mot se termine par la lettre e, celle-ci disparaît lorsqu’on ajoute un suffixe commençant par une voyelle (mais ee, oe et ye ne doivent pas être supprimés).
    Exemples :
    fortune → fortunate
    mais : agree → agreeable

De nombreux suffixes peuvent être utilisés pour créer des adjectifs. Les tableaux ci-dessous te donneront un aperçu des adjectifs dérivés de noms et de verbes (Rappel : Il n’y a pas toujours de règles précises à suivre pour la formation de ces adjectifs, il est donc important de vérifier dans le dictionnaire lorsque l’on a un doute.)

Tableau : adjectifs dérivés de noms

Ce tableau présente des adjectifs anglais courants dérivés de noms grâce à un suffixe.

suffixe nom adjectif plus d’exemples
-able comfort comfortable accountable, memorable …
-al nature natural brutal, foundational, magical, logical, normal …
-ate passion passionate accurate, corporate, fortunate …
-en gold golden silken, wooden, woollen …
-etic energy energetic genetic, magnetic …
-ful colour colourful beautiful, painful, peaceful, thoughtful, successful …
-ible response responsible accessible, horrible, sensible, terrible …
-ic history historic athletic, catastrophic, heroic, poetic, scientific …
-ical alphabet alphabetical economical, historical …
-ish child childish foolish, selfish, greenish …
-less home homeless careless, doubtless, jobless, motionless …
-ly day daily friendly, lovely, monthly …
-ous fame famous advantageous, disastrous, religious, suspicious …
-y wind windy bloody, chilly, dirty, easy, rainy, sunny, wealthy …

Adjectif ou adverbe ?

On peut donc ajouter le suffixe -ly à un nom pour former un adjectif.

Exemple :
friend → friendly

Mais attention ! La terminaison en -ly est aussi un signe distinctif des adverbes.

Ainsi, il y a :

  • des adjectifs en -ly
Exemples :
That’s a lovely dress.
He’s a friendly guy.
  • des adverbes en -ly
Exemples :
He ran quickly.
The teacher speaks slowly.
  • des mots en -ly qui sont à la fois des adjectifs et des adverbes
Example:
A weekly meeting. (adjective)
We update the website weekly. (adverb)

Le contexte dans lequel est employé le mot nous permet de savoir s’il s’agit d’un adjectif ou d’un adverbe. Pour en apprendre plus sur la distinction entre ces deux catégories grammaticales, tu peux consulter la page Adjectif ou adverbe ?

Tableau : adjectifs dérivés de verbes

Ce tableau présente des adjectifs anglais courants dérivés de verbes grâce à un suffixe.

suffixe verbe adjectif plus d’exemples
-able read readable adaptable, believable, forgettable, reliable …
-ative talk talkative conservative, informative …
-ive attract attractive active, creative, negative, relative …
-ed annoy annoyed confused, embarrassed, excited …
-ful help helpful harmful, hopeful, playful, useful …
-ing confuse confusing confusing, embarrassing, exciting …

-ing ou -ed ?

De nombreux adjectifs formés à partir de verbes exprimant des sentiments ou des émotions peuvent se terminer par -ing ou par -ed.

Exemple :
confuse → confused/confusing
bore → bored/boring
    • Les adjectifs en -ed sont employés pour décrire les sentiments d’une personne.
      Exemple :
      Erica is bored at work.Erica s’ennuie au travail.
    • Les adjectifs en -ing sont employés pour décrire l’effet provoqué par quelqu’un/quelque chose sur une personne, une situation, etc.
      Exemple :
      Erica’s job is boring.Le travail d’Erica est ennuyeux.

Attention !

Il faut être vigilant et vigilante lorsqu’on utilise ce type d’adjectifs car confondre un adjectif en -ed et un adjectif en -ing peut complètement changer le sens de la phrase.

Exemple :
I was terrified on Halloween.
= J’étais terrifié/terrifiée à Halloween.
I was terrifying on Halloween.
= J’étais terrifiant/terrifiante à Halloween.

Pour plus d’informations et d’exercices, tu peux consulter la section dédiée aux participes.

Former les adjectifs de nationalité en anglais

Les adjectifs de nationalité s’écrivent toujours avec une majuscule.

  • Pour former des adjectifs de nationalité, on ajoute généralement le suffixe -n aux noms de pays.
    Exemple :
    America → American
  • Mais on utilise aussi les suffixes -ese, -i, -ian et -ish.
    Exemple :
    Japan → Japanese

Le tableau ci-dessous présente un aperçu (non exhaustif) de ces adjectifs :

suffixe pays adjectif exemple
-ese China
Portugal
Suda
Chinese
Portuguese
Sudanese
In China, we met a lot of Chinese People.En Chine, nous avons rencontré beaucoup de Chinois.
-i Pakistan
Yemen
Qatar
Pakistani
Yemeni
Qatari
Pakistani cuisine is often served with rice or bread.Les plats pakistanais sont souvent servis avec du riz et du pain.
-ian Canada
Italy
Palestine
Canadian
Italian
Palestinian
Canadian people are famous for being very polite.Les Canadiens sont réputés être très polis.
-ish Great Britain
Spain
Turkey
British
Spanish
Turkish
British weather is not the best.La météo anglaise n’est pas idéale.
-n Austria
Jamaica
Russia
Austrian
Jamaican
Russian
Jamaican music is famous all of the world.La musique jamaïcaine est célèbre dans le monde entier.
  • Certains adjectifs de nationalité sont irréguliers.
    Exemples :
    Germany → German
    France → French
    Greece → Greek
    Switzerland → Swiss
    Ireland → Irish

Tu trouveras une liste complète des noms de pays et nationalités en anglais en cliquant ici.

Former des adjectifs avec un préfixe en anglais

À la plupart des adjectifs anglais correspond un adjectif contraire qui a une forme complètement différente : big/small, hot/cold, tall/short, good/bad, etc.

Cependant, certains adjectifs opposés peuvent être formés à l’aide d’un préfixe. Les deux adjectifs ont alors des formes beaucoup plus proches l’une de l’autre.

il-, im- et ir-

On utilise les préfixes il-, im- et ir- seulement devant des lettres précises.

  • Le préfixe il- est employé avec les mots commençant par la lettre l.
    Exemple :
    legal → illegal
  • Le préfixe im- est employé avec les mots commençant par m ou par p.
    Exemple :
    patient → impatient
  • Le préfixe ir- est employé avec les mots commençant par la lettre r.
    Exemple :
    responsible → irresponsible

Voici quelques adjectifs courants et leurs contraires appartenant à cette catégorie :

préfixe adjectif adjectif contraire plus d’exemples
il- legal
logical
illegal
illogical
illiterate, illegible, illegitimate …
im- patient
mature
impatient
immature
immobile, immoral, impartial, impersonal, impolite, impossible, improper …
ir- regular
responsible
irregular
irresponsible
irrational, irrelevant, irreparable, irreplaceable …

dis-, in- et un-

Les préfixes les plus employés pour former des adjectifs opposés sont un-, dis-, et in-. Voici quelques exemples :

préfixe adjectif adjectif contraire plus d’exemples
un- lucky
comfortable
unlucky
uncomfortable
unable, unapologetic, uncertain, unclear, unimportant, unprepared, unsure …
dis- honest
respectful
dishonest
disrespectful
disagreeable, disheartened, disgraceful, disobedient …
in- correct
humane
incorrect
inhumane
inefficient, inexplicable, infamous, informal, inhumane …