Le prétérit ou passé simple – La conjugaison anglaise

Introduction

Le prétérit simple (simple past), aussi appelé passé simple, s’emploie pour parler de faits qui ont eu lieu dans le passé (une fois ou de façon répétée) et qui sont aujourd’hui terminées. Le prétérit marque une rupture par rapport au présent. Il est aussi le temps par excellence du récit. Il peut correspondre au passé composé, à l’imparfait ou au passé simple français.

Grâce à nos explications simples et claires accompagnées de nombreux exemples, tu apprendras tout ce qu’il faut savoir sur l’emploi et la conjugaison du prétérit simple en anglais et tu pourras tester tes nouvelles connaissances avec nos exercices.

Exemple

Last month a girl from China joined our class. She came in, introduced herself, and began to talk about her country. She showed us where she was from on a map. While she was talking about her home town, the school bell suddenly rang.

If I spoke Chinese, I would love to go on a holiday to China.

Annonce

Emploi du prétérit simple

Le prétérit simple est le temps de base du passé en anglais. Il renvoie à un événement complètement terminé, sans rapport avec le présent. De plus, il ne marque pas la durée d’une action mais le moment auquel elle a eu lieu. Il s’emploie donc dans les cas suivants :

  • actions uniques ou répétées (habituelles) qui ont eu lieu dans le passé
    Exemples :
    Last month a girl from China joined our class.Le mois dernier, une fille venue de Chine a intégré notre classe.
    She showed us where she was from on a map. Elle nous a montré d’où elle venait sur une carte.
  • actions successives accomplies dans le passé
    Exemple :
    She came in, introduced herself, and began to talk about her country.Elle est entrée, s’est présentée et a commencé à parler de son pays.
  • action nouvelle qui vient interrompre une autre action en cours de réalisation dans le passé (en combinaison avec le prétérit continu)
    Exemple :
    While she was talking about her home town, the school bell suddenly rang.Alors qu’elle parlait de sa ville d’origine, la cloche de l’école s’est mise à sonner.
  • subordonnée conditionnelle avec if de type II (If I talked, …)
    Exemple :
    If I spoke Chinese, I would love to go on a holiday to China.Si je parlais chinois, je partirais bien en vacances en Chine.

Pour apprendre à bien faire la différence entre le prétérit simple et le prétérit continu en anglais et pour mieux comprendre dans quel cas on emploie l’un ou l’autre, consulte notre chapitre dédié à l’emploi du prétérit simple et du prétérit continu.

Mots-clés pour le prétérit simple

  • yesterday, 2 minutes ago, in 1990, the other day, last Friday
  • adverbes marquant la fréquence : always, often, sometimes, rarely, never etc
  • subordonnée conditionnelle avec if de type II (If I talked, …)

Formation du prétérit simple

Au simple past, toutes les personnes se conjuguent de manière identique (on ajoute la terminaison -ed aux verbes réguliers). La seule différence qui existe est celle entre les verbes réguliers et les verbes irréguliers (voir la liste des verbes irréguliers). Dans les phrases négatives et les phrases interrogatives, on utilise l’auxiliaire do au passé (did) suivi de la forme de base du verbe. Le tableau ci-dessous donne un aperçu de la conjugaison des verbes anglais au prétérit simple aux formes affirmative, négative et interrogative.

Forme affirmative Forme négative Forme interrogative
Verbe régulier I played I did not play Did I play?
Verbe irrégulier I spoke I did not speak Did I speak?

Particularités de formation des verbes réguliers

  • Lorsqu’un verbe se termine par la lettre e, on ajoute seulement la terminaison d.
    Exemple :
    love – loved (et non : loveed)
  • La consonne finale est doublée si elle est précédée d’une voyelle brève et accentuée.
    Exemple :
    admit – admitted
  • En anglais britannique, la consonne finale l, si elle se trouve derrière une voyelle, est toujours doublée (mais pas en anglais américain).
    Exemple :
    travel – travelled (anglais britannique), traveled (anglais américain)
  • Si le verbe se termine par un y, on remplace cette lettre par un i.
    Exemple :
    hurry – hurried

Le verbe be

Le verbe be est irrégulier. On utilise was pour les 1re et 3e personne du singulier et were pour la 2e personne du singulier et toutes les personnes du pluriel. Pour les formes négative et interrogative, on n’utilise pas l’auxiliaire do, il suffit d’intervertir la place du sujet et du verbe.

Forme positive Forme négative Forme interrogative
I/he/she/it I was I was not Was I?
you/we/they you were you were not Were you?

Formes contractées

Les formes contractées sont issues de la combinaison de certains pronoms avec certains verbes et avec la particule de négation not à la forme négative. En anglais, il est fréquent d’employer les formes contractées des verbes, surtout à l’oral (à l’écrit, cela dépend du contexte). Au prétérit simple, il n’existe de formes contractées qu’à la forme négative : le verbe be conjugué ou l’auxiliaire did et not se contractent pour ne former qu’un seul mot.

Forme pleine Forme contractée
was not wasn’t
were not weren’t
did not didn’t